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De gauche à droite : Neil Armstrong, Michael Collins et Buzz Aldrin. © NASA

De gauche à droite : Neil Armstrong, Michael Collins et Buzz Aldrin. © NASA

mediatheque

30 Mars 2013 , 20h30:

Nous reprenons un article de cet excellent site pour avoir un tracé historique de l’exploration spatiale venant ainsi complèter nos dossiers.

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Article source: spaceconquest.pagesperso-orange.fr

1. L’ère des théories et de la fiction

Bien avant les exploits concrets des années 50 et 60, Isaac Newton, au 17ème

Figure 1 - Constantin Tsiolkovski, l'un des pères fondateurs de l'astronautique

Figure 1 – Constantin Tsiolkovski, l’un des pères fondateurs de l’astronautique

siècle, jette déjà les bases de l’astronautique dans son traité Principes mathématiques de philosophie naturelle. La science n’a pourtant pas évolué sur des applications concrètes avant le 20ème siècle. C’est le début du 20ème siècle qui est témoin d’avancées scientifiques considérables : on doit ces progrès à une multitude de savants du monde entier qui ont réalisés un travail colossal dans le domaine de l’astronomie et de l’astronautique. Les recherches les plus importants et les plus utiles furent celles de Constantin Tsiolkovski, l’un des « pères fondateurs » de l’astronautique. Il réalisa, au cours de sa carrière, plusieurs

travaux en fuséologie qui inspirèrent par la suite de nombreux ingénieurs de la course à l’espace. On lui doit l’équation de Tsiolkovski, l’équation fondamentale de l’astronautique et des systèmes de propulsion par réaction. On peut aussi citerRobert H. Goddard, pour ses travaux sur la propulsion à ergols liquides.

En littérature aussi, on s’interroge sur la possibilité d’aller dans l’espace : certains auteurs publient déjà à la fin du 19ème siècle des romans d’anticipation évoquant l’espace et ses mystères (Jules Verne, avec De la Terre à La Lune et Autour de la Lune, ainsi que Herbert George Wells, avec La Guerre des Mondes, notamment).

Mais ce n’est qu’après les deux guerres mondiales que les travaux des scientifiques du début du siècle vont trouver leur utilité, et que les auteurs d’anticipation vont voir leurs rêves se réaliser.

2. Un arsenal militaire à la base d’un programme spatial

Avant l’invention de moyens modernes d’exploration de l’espace (fusées, satellites, sondes, navettes spatiales…), et donc, de l’avènement du domaine de recherche spatial, le développement technologique se concentrait principalement sur le secteur militaire : en effet, c’est dans ce domaine qu’étaient concentrées, à l’époque, les  innovations technologiques. C’est de ces arsenaux militaires, renforcés par deux guerres mondiales, que vont naître les premiers objets capables d’échapper à la gravité de la Terre, et d’aller, pour la première fois, dans l’espace : petit à petit, les perspectives de guerre mondiale disparaissant, les machines de guerre, et plus particulièrement les missiles, furent reconvertis en instruments de recherche. Par exemple, les missiles allemands V2, tristement célèbres pour leurs milliers de victimes lors de la seconde guerre mondiale, ont été récupérés, à la fin de la guerre, par les Alliés et les Soviétiques, pour des recherches dans la haute atmosphère. Le système de propulsion du missile servira de base aux premiers lanceurs de satellites (voir les Spoutnik).

Missile V2 : missile sol-sol utilisé par l’armée allemande lors de la seconde guerre mondiale et conçu par l’ingénieur allemand Wernher von Braun. Il est considéré comme le précurseur de toutes les fusées modernes, son système de propulsion ayant été repris par la suite pour la conception des premiers lanceurs spatiaux.

3. La Course à l’Espace

Cependant, après la seconde guerre mondiale, des tensions internationales existent encore : en 1950, le monde est en pleine guerre froide. Les blocs de l’Est et de l’Ouest s’affrontent, et les programmes spatiaux, outre leur intérêt scientifique, seront aussi une des armes clés du combat. Tout en étant un des meilleurs moyens d’afficher son avance technologique (la première nation qui enverra un objet dans l’espace sera aussi la première capable d’envoyer un missile intercontinental), la conquête spatiale permettait aussi d’influencer l’opinion publique.

C’est aussi en grande partie grâce à cette rivalité que les progrès en matière de propulsion furent gigantesques (de 1 kg aux balbutiements de la technologie, ce furent ensuite plusieurs tonnes qui furent envoyées dans l’espace) et en moins de trente ans depuis l’apparition de la première fusée allemande, l’humanité réussit à atteindre la Lune.

Le pays qui, pour ainsi dire, ouvre les hostilités est l’Union Soviétique, avec le lancement réussi du premier satellite artificiel, Spoutnik I, le 4 octobre 1957 (lancé à l’aide d’une version modifiée du missile intercontinental R-7 Semyorka). Il va sans dire que l’annonce du succès Soviétique fut un grand choc pour l’opinion publique américaine. La réaction des Etats-Unis ne se fait d’ailleurs pas attendre : le programme Explorer est ouvert, et le premier satellite américain, Explorer I, est lancé le 31 janvier 1958. Les Etats-Unis font ainsi leur entrée officielle dans le clan des grandes puissances spatiales. Cependant, cette réaction ne se limite pas à l’envoi d’un seul satellite : en effet, le succès brutal de Spoutnik 1 a déclenché une véritable crise, connue aujourd’hui sous le nom de « crise Spoutnik ». La suprématie technologique américaine est totalement remise en cause, et le gouvernement décide alors de prendre des mesures pour rattraper le retard face à l’URSS. Ces mesures comprennent notamment une réforme du système d’éducation supérieur, ayant pour but d’encourager les étudiants à suivre des études scientifiques prestigieuses pour, à terme, augmenter le nombre de scientifiques et le potentiel technologique des Etats-Unis.

Figure 2 - Le satellite américain Explorer 1

Figure 2 – Le satellite américain Explorer 1

Explorer 1 (satellite 1958 Alpha) : Lancé le 31 janvier 1958, c’est le second satellite en orbite autour de la Terre, et le premier américain, qui fait entrer les Etats-Unis dans la course à l’espace. Il a permis de découvrir la ceinture de radiations de Van Allen.

Le 29 juillet 1958, le président Eisenhower créé la National Aeronautics and Space Administration (NASA), pour unifier les différents programmes spatiaux se développant dans les différentes branches de l’armée américaine. C’est le début des grands programmes spatiaux, véritables croisades de l’espace. Ainsi débute un demi-siècle de « course à l’espace ». Durant cette période, plusieurs objectifs sont fixés :

Envoyer un homme dans l’espace : après l’envoi réussi de sondes dans l’espace, la prochaine étape est d’envoyer un homme dans l’espace, et de le faire revenir  vivant : cela suppose des moyens technologiques considérables (pour sécuriser au maximum le vol et éliminer ainsi tout risque d’accident qui serait à coup sûr tragique) et une connaissance poussée des effets du vide spatial sur l’être humain. Poser le pied sur la Lune : notre satellite deviendra le but commun des deux superpuissances, plus par preuve de l’avancée technologique que par réel intérêt scientifique.

Survoler Mars : la planète Rouge fut, au début de la course à l’espace, une cible de l’URSS (voir dossier Les Missions vers Mars pour plus d’informations). Elle sera vite abandonnée, du moins jusqu’aux années 1990, à la suite de nombreuses  tentatives infructueuses.

  • Survoler Venus : bien qu’elle ait fait l’objet de moins de missions que Mars, elle fut quand même la première planète à être survolée par une sonde.

L’URSS enchaîne alors plusieurs succès, qui sont, pour la plupart, des grandes premières dans le monde de l’astronautique : après le lancement du premier satellite Spoutnik I, l’URSS, toujours désireuse de concurrencer la puissance américaine, continue sur sa lancée avec le programme Luna, qui vise cette fois ci la Lune, les missions spatiales Mars, etc.

L’agence spatiale soviétique réalise finalement l’exploit d’envoyer le premier homme dans l’espace, le 12 avril 1961 : Youri Gagarine effectue le premier vol spatial habité, à bord de la capsule Vostok 1, pendant 108 minutes. L’Union Soviétique affirme, ce faisant, sa détermination, et semble loin devant les Etats-Unis. Mais, comme avec l’envoi deSpoutnik 1, cet évènement entraîna une vive réaction, et renforça la détermination des Etats-Unis pour gagner un nouveau territoire, la Lune.

La NASA (National Aeronautics And Space Administration) est un organisme fondé en 1958 pour unifier les différentes branches de l’armée américaine se disputant l’exploration du domaine spatial. Il est chargé d’organiser et de coordonner les missions de recherche aéronautiques et spatiales civiles. Il a à son actif un nombre incalculable de missions menées, dont plus de 180 missions spatiales habitées. Symbole de l’excellence technologique des Etats-Unis, la NASA a fêté ses 50 ans en 2008.

4. Objectif Lune

Figure 3 - La face cachée de la Lune, photographiée par Luna 3

Figure 3 – La face cachée de la Lune, photographiée par Luna 3

Le 14 septembre 1959, Luna 2, un vaisseau spatial Soviétique, s’écrase sur notre satellite. C’est le premier vaisseau à atteindre la Lune. L’URSS continue sur sa lancée avec, un mois plus tard, le lancement réussi de la sonde Luna 3, qui nous envoie les premières images de la face cachée de la Lune.

Dès lors, la Lune va devenir un élément clé dans la course à l’espace, faisant déployer de chaque côté des moyens techniques et financiers considérables. Elle deviendra aussi l’objectif commun des Etats-Unis et de l’Union Soviétique. Cette dernière le prouve avec ses missions Luna, tandis que les Etats-Unis affirment leur détermination dans la conquête du satellite, avec le célèbre discours de John Fitzgerald Kennedy, « We choose to go to the moon »

« Nous choisissons d’aller sur la Lune. Nous choisissons d’aller sur la Lune dans cette décennie et faire d’autre choses encore, non parce que c’est facile, mais bien parce que c’est difficile, parce que ce but servira à organiser et mesurer le meilleur de nos énergies et de nos savoir-faire, parce que c’est un défi que nous sommes prêts à relever, que nous ne voulons pas remettre à plus tard, et que nous avons l’intention de gagner, et les autres aussi. »

Traduction du discours de John Fitzgerald Kennedy, le 12 septembre 1962

Il n’aura cependant pas le temps de voir son rêve se réaliser : il meurt assassiné en 1963.

Arthur C. Clarke : Auteur et inventeur britannique (1917-2008), il s’est intéressé, tout au long de sa carrière d’écrivain, aux enjeux de l’exploration spatiale. Il est célèbre à travers le monde pour sa série de quatre romans Space Odyssey (l’Odyssée de l’Espace) dans lequel il décrit rigoureusement l’évolution technologique du monde depuis le 21ème siècle (2001 : A Space Odyssey) jusqu’au troisième millénaire (3001 : The Final Odyssey). Dans une autre oeuvre, A Fall of Moondust (1961), Clarke met en scène la colonisation de la Lune par l’Homme, et les débuts du tourisme spatial.

Tableau récapitulatif des grandes premières de la course à l’espace.

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Mise à jour médiathèque et index ufologique et spatial le : 30 Mars 2013 à : 20h30.

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