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Pulsar

Un pulsar est le nom donné à l’objet astrophysique produisant un signal périodique, de fréquences allant de l’ordre de la milliseconde à quelques dizaines de secondes. Il est considéré comme étant une étoile à neutrons, tournant très rapidement sur elle-même (période typique de l’ordre de la seconde, voire beaucoup moins pour les pulsars milliseconde) et émettant un fort rayonnement électromagnétique dans la direction de son axe magnétique.

Image composite visible/rayon X du pulsar du Crabe, né de la supernova historique SN 1054, montrant le gaz environnant la nébuleuse agité par le champ magnétique et le rayonnement du pulsar. Image NASA.

Le nom de pulsar vient de ce que lors de leur découverte, ces objets ont dans un premier temps été interprétés comme étant des étoiles variables sujettes à des pulsations très rapides. Pulsar est l’abréviation de « pulsating radio source » (source radio pulsante). Cette hypothèse s’est rapidement révélée incorrecte, mais le nom est resté.

La suite:
Pulsar
Le Fermi Gamma-ray Space Telescope (FGST) de la Nasa (La National Aeronautics and Space Administration (« Administration nationale de l’aéronautique et de l’espace ») plus connue sous son abréviation NASA, est l’agence…) vient de découvrir pour la première fois un pulsar (Un pulsar, dont le nom provient de l’abréviation de pulsating radio source (source radio pulsante), est le nom donné à une étoile à neutrons tournant très rapidement sur elle-même (période typique de l’ordre de la seconde, voire beaucoup moins pour les pulsars milliseconde), et émettant un fort rayonnement électromagnétique dans la direction de son axe…) grâce à l’observation de son clignotement en rayons gamma. Environ trois fois par seconde ( Seconde est le féminin de l’adjectif second, qui vient immédiatement après le premier ou qui s’ajoute à quelque chose de nature identique. La seconde est une unité de mesure du temps. La seconde d’arc est une mesure d’angle plan. La seconde d’ascension droite est une…), cette étoile (Une étoile est un objet céleste émettant de la lumière de façon autonome, semblable à une énorme boule de plasma comme le Soleil, qui est l’étoile la plus proche de la Terre.) à neutrons âgée de 10 000 ans envoie un faisceau de rayons gamma en direction de la Terre (La Terre, foyer de l’humanité, est surnommée la planète bleue. C’est la troisième planète du système solaire en partant du Soleil.). Cinq équipes françaises de l’IN2P3/CNRS, du CEA/Irfu et de l’Insu/CNRS ont participé à l’analyse et l’interprétation de ces résultats, publiés dans la revue Science Express du 16 octobre 2008.


Des nuages de particules chargées se déplacent le long des lignes de champ magnétiques
du pulsar (en bleu) et créent un faisceau de rayons gamma (en violet)
à la manière d’un phare de marine

Un pulsar est une étoile à neutrons en rotation rapide, correspondant au coeur effondré d’une étoile massive (Le mot massif peut être employé comme :) ayant explosé en supernova en fin de vie. Les astronomes ont recensé aujourd’hui presque 1 800 pulsars dans la Voie Lactée ( Anciennement, la Voie lactée ne désignait que la bande blanchâtre traversant le ciel nocturne. Il existe plusieurs interprétations mythologiques de la Voie lactée. Avec les progrès de l’astronomie, on s’est rendu compte que la Voie lactée est constituée des milliards d’étoiles qui composent le disque de notre Galaxie vu par la tranche. On appelle aussi notre Galaxie la Voie lactée ou…). La plupart ont été trouvés grâce à leurs signaux radio, une poignée d’entre eux seulement grâce à leurs très faibles « bips » en lumière visible (La lumière visible, appelée aussi spectre visible ou spectre optique est la partie du spectre électromagnétique qui est visible pour l’œil humain.) et en rayons X.

Ce nouveau pulsar, découvert par le satellite Fermi (voir notre news), réside à l’intérieur d’un vestige de supernova connu sous le nom de CTA1, situé à environ 4 600 années-lumière dans la constellation de Céphée. La puissance (Le mot puissance est employé dans plusieurs domaines avec une signification particulière :) et la sensibilité du télescope (Un télescope (du grec tele signifiant « loin » et skopein signifiant « regarder, voir ») est un instrument optique qui permet d’augmenter la taille apparente des objets observés et surtout leur luminosité. Son…) LAT (« Large Area Telescope », instrument principal de Fermi) ont permis de découvrir cet objet (De manière générale, le mot objet (du latin objectum, 1361) désigne une entité définie dans un espace à trois dimensions, qui a une fonction précise, et qui peut être désigné par une étiquette verbale. Il est défini par les relations externes qu’il entretient avec son environnement, et il peut évoluer…) en observant uniquement son rayonnement (Le rayonnement est un transfert d’énergie sous forme d’ondes ou de particules, qui peut se produire par rayonnement électromagnétique (par exemple : infrarouge) ou par une désintégration (par exemple : radioactivité…) gamma. Le faisceau radio, bien qu’émis, manque probablement la Terre (La Terre, foyer de l’humanité, est surnommée la planète bleue. C’est la troisième planète du système solaire en partant du Soleil.). Ce pulsar émet 1 000 fois plus d’énergie que le Soleil ((pourcentage en masse)) et son faisceau, tel celui d’un phare de marine, balaye la Terre toutes les 316,86 millisecondes.

Le LAT balaye l’ensemble du ciel toutes les 3 heures (L’heure est une unité de mesure  :) et capte un photon (En physique des particules, le photon est la particule élémentaire médiatrice de l’interaction électromagnétique. Autrement dit, lorsque deux particules chargées électriquement interagissent, cette interaction se traduit d’un point de vue quantique comme un échange de photons. Dans la conception actuelle de la lumière, les ondes électromagnétiques,…) gamma par minute ( Forme première d’un document : Droit : une minute est l’original d’un acte. Cartographie géologique ; la minute de terrain est la carte originale, au crayon, levée sur le terrain. Unités…) venant de CTA1. Cela est suffisant pour établir la périodicité de l’émission et déterminer la période de rotation (La période de rotation désigne la durée mise par un astre (étoile, planète, astéroïde) pour faire un tour sur lui même. Par exemple, la Terre a une période de rotation d’environ 24 heures.) de l’étoile et son taux de ralentissement (Le signal de ralentissement (de type SNCF) annonce une aiguille (ou plusieurs) en position déviée qui ne peut être franchie à la vitesse normale de la ligne.). Le faisceau du pulsar naît des effets combinés du champ magnétique (En physique, le champ magnétique est une grandeur caractérisée par la donnée d’une intensité et d’une direction, définie en tout point de l’espace, et déterminée par la position et l’orientation d’aimants,…) intense et de la rotation rapide de l’étoile à neutrons. Les particules chargées s’échappent des pôles magnétiques de l’étoile à une vitesse (La vitesse est une grandeur physique qui permet d’évaluer l’évolution d’une quantité en fonction du temps.) proche de celle de la lumière (La lumière désigne les ondes électromagnétiques visibles par l’œil humain, c’est-à-dire comprises dans des longueurs d’onde de 0,38 à 0,78 micron (380 nm à 780 nm ; le symbole nm désigne…) pour créer le faisceau de rayons gamma que Fermi détecte. Parce que l’énergie qui s’échappe par ce rayonnement (Le rayonnement est un transfert d’énergie sous forme d’ondes ou de particules, qui peut se produire par rayonnement électromagnétique (par exemple : infrarouge) ou par une désintégration (par exemple : radioactivité…) est fournie par la rotation même de l’étoile, celle-ci ralentit graduellement. Dans le cas de CTA1, sa période de rotation (La période de rotation désigne la durée mise par un astre (étoile, planète, astéroïde) pour faire un tour sur lui même. Par exemple, la Terre a une période de rotation d’environ 24 heures.) augmente d’une seconde ( Seconde est le féminin de l’adjectif second, qui vient immédiatement après le premier ou qui s’ajoute à quelque chose de nature identique. La seconde est une unité de mesure du temps. La seconde d’arc est une mesure d’angle plan. La seconde d’ascension droite est une…) tous les 87 000 ans. La suite:

 

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Pulsars & Neutron Stars

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